25/04/17

Advierten por problemas en el Canal de Panamá

Problemas con los remolcadores y la infraestructura bloquean las nuevas esclusas del Canal de Panamá, según el sindicato Masters, Mates & Pilots


Sólo la mitad del número de buques diario proyectado transita a través de las nuevas esclusas del ampliado Canal de Panamá debido a la falta de personal e infraestructura.

Se esperaba que buques más grandes, conocidos como Neopanamax, hicieran escala en los puertos de la costa Este en el transcurso de este año, llevando contenedores desde Asia a través del expandido Canal de Panamá. Pero, debido a la insuficiencia de recursos operativos en el Canal, una cantidad de buques mucho menor a la esperada cruzó por sus esclusas.

La inversión de US$ 9.400 millones efectuada por la Autoridad del Canal de Panamá en un tercer juego de esclusas debía duplicar la capacidad de tonelaje del Canal. Sin embargo, según los propios registros de tránsito de la Autoridad, las nuevas esclusas funcionan a la mitad de la capacidad prevista. La escasez de remolcadores y tripulaciones capacitadas limitó las posibilidades de la Autoridad para mover eficientemente los mega buques a través de las esclusas. En lugar de los 12 tránsitos de buques por día, anticipados en el nuevo Canal expandido, sólo se está completando un máximo de seis.

Las esclusas originales, diseñadas a principios del siglo XX, y en continuo funcionamiento durante más de un siglo, se basan en locomotoras que se mueven a un lado del canal para remolcar los buques que las atraviesan. Por el contrario, en el nuevo tercer conjunto de esclusas por donde cruzan los mega-buques se utilizan poderosos remolcadores, este es un proceso muy complicado y arriesgado que fue documentado en un informe de la compañía de seguros Allianz.

Originalmente se estimó que la expansión del canal requeriría 70 a 90 remolcadores de mucha más potencia. Sin embargo, en la práctica sólo 33 de 46 remolcadores propiedad de la Autoridad del Canal de Panamá están operativos, y eso en un buen día.

Los capitanes de los remolcadores empleados por la Autoridad del Canal, informaron que muchos de los remolcadores no son convenientes para manejar los grandes buques de contenedores. Ocho remolcadores comprados a China son de bajo rendimiento y no se utilizan completamente, y al menos otros 10 remolcadores no están operativos.

La escasez de remolcadores apropiados no es enteramente culpa de la Autoridad del Canal de Panamá. Los pilotos de puertos en todo el mundo reportan que los buques Neopanamax tienen limitaciones en su capacidad de maniobra que, cuando se combinan con su mayor tamaño, los hace extremadamente difíciles de controlar. Estos factores hicieron que fueran necesarios una mayor cantidad de remolcadores de lo que se esperaba inicialmente.

Los problemas de seguridad y tránsito en el “tercer juego de esclusas” eran evidentes desde el principio. El New York Times documenta esto en una nota de julio de 2016.

“Uno pensaría que la Autoridad resolvería el problema y adquiriría más remolcadores y entrenaría a más tripulantes”, dijo el Capitán Don Marcus, Presidente de la Organización Internacional Masters, Mates & Pilots. “Ellos tienen un canal que está trabajando a la mitad de su capacidad y no está generando los ingresos proyectados”, agregó.

Las aguas alrededor del Canal de Panamá pueden ser muy difíciles debido a las fuertes corrientes y las ajustadas maniobras en las esclusas. Los buques Neopanamax y los buques de transporte de GNL generalmente requieren de, al menos, dos remolcadores para moverse a través de las nuevas esclusas. No hay mucho espacio para el error.

En febrero, Associated Press documentó que muchos buques estaban raspando las paredes de las esclusas y desgastándolas, como así también las puertas recién construidas.

“La Autoridad del Canal está en un punto crítico”, dijo Marcus. “Todo el mundo reconoce que hay una escasez de remolcadores y capitanes entrenados. Para que las nuevas esclusas sean un éxito, la Autoridad debe completar su inversión en infraestructura y personal.

“Los puertos en los EE.UU. y aun más lejanos como Gran Bretaña hicieron inversiones basadas en la expansión del canal. El canal es de vital importancia estratégica y es fundamental para el comercio. La Autoridad del Canal de Panamá debe adquirir remolcadores adicionales y capacitar y contratar personal panameño para operarlos y necesita tomar estas medidas ahora”, agregó Marcus.

Fuente: RMF